美媒體巨擘 論壇公司瀕破產

2008/12/09

【閻紀宇/綜合八日外電報導】

 岌岌可危▲美國中西部最重要報紙《芝加哥論壇報》的總部大樓,位於芝加哥市的北密西根街,是一這幢古色古香的新哥德式建築,也是芝加哥著名地標。(法新社)

 ▲芝加哥市的《芝加哥論壇報》印刷廠。(美聯社)

 美國金融危機與經濟衰退重創媒體產業,全美數一數二的報業與電視廣播業巨擘「論壇公司」(Tribune Company),由於廣告收益銳減、債務負擔沉重,日前傳出已聘請投資銀行瑞德集團(Lazard Ltd.)與盛德國際律師事務所(Sidley Austin)擔任顧問,考慮向法院聲請破產保護。

 論壇公司成立至今一百六十一年,員工超過兩萬一千人,以芝加哥為大本營,旗下有十二家報紙與廿三家電視台,包括《芝加哥論壇報》、《洛杉磯時報》、《巴爾的摩太陽報》與WGN電視台。此外美國大聯盟職棒(MLB)名門芝加哥小熊隊(Chicago Cubs)與瑞格里球場(Wrigley Field),也都隸屬於論壇公司。

 然而論壇公司去年十二月被芝加哥房地產大亨澤爾(Sam Zell)收購並下市之後,遭逢信貸緊縮與經濟不景氣雙重打擊,經營命脈所繫的廣告收益一瀉千里,去年第三季還有八千四百萬美元盈餘,今年第三季卻虧損一億兩千一百六十萬美元(約新台幣四十億七千萬美元)。

 更令人憂心的是,澤爾入主時高度運用財務槓桿,自己只出資三億一千五百萬美元,借貸金額超過八十億美元,加上論壇公司原本的五十億美元債務,整個集團負債高達一百卅億美元,一年須攤還約十億美元。

 目前論壇公司的還款尚稱正常,然而該公司當初和銀行約定,其債務總額不得超過稅前息前折舊攤銷前獲利(EBITDA)的九倍。根據惠譽信用評等公司(Fitch Ratings)的估算,論壇公司恐怕很難守住這道關卡,必須和銀行重新談判。

 為改善財務結構,論壇公司今年大舉裁員,並在七月以六億五千萬美元,將長島與紐約皇后區的《新聞日報》(Newsday)賣給線電視系統公司「Cablevision」。《洛杉磯時報》也有許多問津者,但它營運尚佳,論壇公司不會輕言出售。

 澤爾目前積極求售的是芝加哥小熊隊與瑞格里球場,期望至少進帳十億。然而經濟衰退令許多原本有意的買家縮手,一度明確表態的美國職籃(NBA)達拉斯小牛隊老闆庫班(Mark Cuban)更是深陷股票內線交易醜聞,自身難保。

 業界分析,論壇公司未必真有意聲請破產保護,聘請顧問可能只是最壞打算,或者故意向債權銀行表態,爭取較有利談判地位。不過營收若繼續惡化,恐怕還是得拋售部分資產,連《洛杉磯時報》與《芝加哥論壇報》的大樓都可能脫手。

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